Употреблять табак европейцев научили американские индейцы. После экспедиций Колумба в ХV веке испанцы начали возделывать табак.

Научным названием Nicotiana табак обязан французскому послу в Португалии Жану Нико, его авторитет был столь велик, что благодаря его рекомендациям табак стал использоваться не только в развлекательных целях, но и во врачебной практике.

Борьба с табакокурением началась в ХVII веке, в Англии король Яков I одним из первых начал проводить антитабачную политику. В трактате «Протест табаку» 1604 году он назвал табакокурение «обычаем противным на вид, отвратительным на запах, вредным для мозга и опасным для легких». В Османской империи курение было запрещено в 1633 году и каралось смертью. В допетровской России курение наказывалось ссылкой или казнью.

В 1828 году ученые выделили никотин в чистом виде и заключили, что он является сильным ядом, и его применять в качестве инсектицида.

В 1912 году впервые выявлена связь между курением и раком легких, который оставался редким заболеванием вплоть до Первой мировой войны, когда сигареты включили в армейский рацион.